Agencias/Ciudad de México.- Nuevos algoritmos y supercomputadoras han permitido crear un mapa de radio detallado del universo, con el que los astrónomos pueden observar los datos de radio de las galaxias con mucha más precisión.

“Este único mapa tiene casi tantos píxeles como los mapas anteriores de todo el cielo”, dice Frits Sweijen, autor principal de la investigación –publicada en Nature Astronomy– y estudiante de la Universidad de Leiden. Los investigadores resolvieron el efecto de desenfoque de la radiación UV en nuestra atmósfera: con un software especial lograron corregir esta interferencia. Las supercomputadoras en Leiden y Amsterdam hicieron que el proceso fuera bastante rápido.

En un futuro previsible, el nuevo método podría, por lo tanto, enfocar con nitidez todo el cielo del norte. Ahora los investigadores muestran solo una pequeña parte, explica Sweijen en un comunicado. “Supongamos que ves un cuadrado de cinco por cinco lunas llenas en el cielo. A partir de ese cubo del espacio, hicimos un mapa de casi 7.000 millones de píxeles, en el que se encuentran casi 2.500 galaxias claramente visibles”.

Sweijen señala: “El mapa del espacio se hizo sobre la base de las ondas de radio que capturamos desde el espacio con el Telescopio Internacional LOFAR. Se trata de un enorme radiotelescopio con decenas de miles de antenas repartidas por un área europea con un diámetro de 2.000 kilómetros. Esas antenas escuchan los rayos de radio cósmicos”.

Continúa: “Debido a su enorme área y muchas antenas, LOFAR puede ‘ver’ la radiación con exquisito detalle, con una sensibilidad que incluso le permitiría detectar un teléfono celular en Marte”. Los datos del telescopio pueden ser vistos por humanos después de que una computadora los traduzca en un mapa de radiación, una especie de fotografía.

Un problema con la toma de imágenes nítidas del universo con LOFAR es la radiación ultravioleta del sol. Esto nubla nuestra atmósfera con partículas cargadas, iones. Esta ionosfera perturba las ondas de radio del espacio antes de que el telescopio las capte. “Esto hace que parezca que LOFAR está observando el cielo desde el fondo del mar, donde las olas difuminan la señal. El software desarrollado recientemente por el Instituto Holandés de Radioastronomía ASTRON corrigió la radiación medida en toda el área. Esto nos permitió enfoca y mapea todo el campo de visión de LOFAR”, explica el autor del estudio.

El software funciona con algoritmos que requieren mucha potencia informática. Eso estaba disponible. En Leiden, el entorno de clúster interdisciplinario académico de Leiden (ALICE) recientemente construido proporcionó su poder de cómputo. En Ámsterdam, la cooperación en TIC SURF brindó acceso anticipado a su nueva plataforma Spider, que se ha configurado especialmente para proyectos intensivos en datos como esta investigación.

La corrección de datos del campo de visión LOFAR se realizó en 25 secciones, cada una con el tamaño de una luna llena. Esto tomó siete días por área. En una sola computadora, habría tomado 175 días crear el mapa completo. Gracias a la infraestructura a gran escala de SURF y Leiden con poder de cómputo paralelo, se tardó solo siete días. Eso significa que ahora hay una forma rápida de mapear eventualmente todo el cielo del norte con un detalle comparable, algo que, según Sweijen, podría comenzar en los próximos años.

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