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Se alinean Mercurio, Marte, Venus y la Luna este domingo

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Por Rafael Bachiller/ Periódico El Mundo/Madrid.- El domingo 17 de septiembre, justo antes del amanecer, será visible una bella alineación astronómica: Mercurio, Marte, Venus y el fino filo de la luna menguante se mostrarán visibles sobre una misma línea recta.

Eclíptica y zodíaco

La eclíptica es la línea imaginaria de la bóveda celeste por donde se mueve el Sol en su movimiento aparente a lo largo del año, cuando lo miramos desde la Tierra. La eclíptica atraviesa las constelaciones del Zodíaco que nos resultan tan familiares desde que fueron descritas en la Antigüedad.

Las órbitas de los otros planetas del sistema solar están poco inclinadas respecto a la órbita de la Tierra. Gracias a ello, las posiciones aparentes de esos 7 planetas siempre se encuentran cercanas a la eclíptica. Y algo parecido sucede con la Luna. Así que, aunque todos estos astros se encuentren a distancias muy diferentes, cada cierto tiempo se producen conjunciones y alineamientos entre ellos que pueden resultar espectaculares.

Cinco astros en línea recta

Uno de estos alineamientos tendrá lugar el día 17 de septiembre, antes del amanecer. A eso de las 7 horas de la mañana, mirando hacia el Este podremos divisar, por orden, según levantamos la vista sobre el horizonte y sobre una misma línea, Mercurio, Marte, Venus y la Luna.

Aunque la Luna se encontrará en Cáncer, la escena se desarrollará principalmente en Leo, con la brillante estrella Régulo también sobre la misma recta.Ese día el pequeño Mercurio se encontrará cerca de su máxima elongación, esto es, de la máxima separación aparente del Sol (que ha tenido lugar el día 12), lo que le hace aparecer particularmente brillante. Su distancia a la Tierra es ligeramente superior a la distancia Tierra-Sol.

Marte, que aparecerá muy cercano a Mercurio, no se verá esta vez muy brillante por encontrarse del otro lado del Sol, respecto de la Tierra. En concreto, el brillo de Marte será unas doce veces menor que el de Mercurio, y es que la distancia de Marte a la Tierra es ahora dos veces y media la distancia Tierra-Sol.

Venus es, con diferencia, el más brillante de los tres planetas. De hecho, en ese momento será el astro más brillante del cielo después de la Luna. Y eso a pesar de que, esa noche, se encuentra una vez y media más lejano que el Sol de la Tierra. Finalmente, la Luna aparecerá como un fino filo brillante, pues se encuentra en fase de luna menguante, cerca ya del novilunio que tendrá lugar el día 20. La alineación de estos cuatro astros (Mercurio, Marte, Venus y Luna) en el firmamento, a los que se suma Régulo, materializa así la línea de la eclíptica sobre la bóveda celeste.

(*) Rafael Bachiller es astrónomo y director del Observatorio Astronómico Nacional (IGN).